Sett ovenfra ser Maldivene ut som amøbiske tuer som flyter i en stor petriskål. På bakken definerer dette halskjedet av øyer sørvest for Sri Lanka i Det indiske hav mange mennesker'ideen om mild perfeksjon: gjennomsiktige laguner, korallrev, sand som talkumpulver. Og ingen aviser.

En republikk med 26 atoller, Maldivene omfatter mer enn tusen sandstråler, skilletegn i havet som hver kan krysses til fots på få minutter. Noen 900 er urolige, 202 er hjemsted for Maldivians, og 74 blir hevdet av private øyer. Selv om lokalbefolkningens og de besøkende sjelden krysser hverandre, kan alle som tar en dagstur til en innfødt bebodd øy få et rikt innblikk i islamsk kultur.

Selvfølgelig betyr en slik utflukt at du faktisk må komme ut av vannet, en avveining mange er uvillige til å gjøre. Med en fantastisk mengde marine liv og synlighet under vann på opptil 200 fot, har Maldivene noe av det fineste dykking og snorkling hvor som helst.

Men som engelskmennene, franskmennene og italienerne (amerikansk turisme er praktisk talt ikke-eksisterende) som har besøkt Maldivene i årevis har oppdaget, har til og med paradiset sitt. På mange alpinanlegg er ingenting utover frokost inkludert i prisen på et rom, ikke en gang svømmeføtter. Det er også verdt å huske den ene mannen's koselig er en annen mann's trangt.

Så er Maldivene verdt å ta turen halvveis rundt om i verden? Gjerne, hvis du bor på en av øygruppen'De beste private øyene (den ideelle turen vil omfatte minst to). Alle nås på 20 til 40 minutter med helikopter, sjøfly eller hurtigbåt fra den internasjonale flyplassen på Hulhule, overfor hovedstaden Male. Alle leverer et høyt nivå av komfort og service, med en nydelig tropisk dimensjon. Og alt gjør deg til en virtuell fange av feriestedet ditt - som på disse etablissementene neppe er en dårlig ting.

I følge maldiviske standarder er den jungle øya Kunfunadhoo enorm: ni tiendedeler av en kilometer lang og 1.300 fot på sitt bredeste punkt. Alle som ikke blir rørt av disse tallene, bør gå på en dhoni - den tradisjonelle fiskebåten i tre - og se på noen få andre øyer i øygruppen. Kunfunadhoo vil føle seg like stor som Sicilia.

Soneva Fushi er faktisk det andre hotellet som ble bygget på Kunfunadhoo. I 1983, etter bare noen år i drift, brettet den første eiendommen sammen på grunn av det logistiske problemet med å levere gjester fra flyplassen. I disse dager tok det opptil 10 timer med dhoni eller tre timer med hurtigbåt. Folk kom traumatisert.

Med transport siden strømlinjeformet avbryter de som søker stil og raffinement søket etter Soneva, og sukker et sukk som sier: "Jeg'Vi har funnet det. "Feriestedet med 48 rom er den miljømessige sympatien som ble opprettet av Sonu Shivdasani, landsmannen til en velstående familie med vingårder i Provence og datafabrikker i hjemlandet India, og hans svenske kone, Eva, en tidligere modell. (Han er "Sønnen", hun "eva" i Soneva.) Sammen har de klekket ut det mest fasjonable stedet på Maldivene.

Som designdirektør er Eva motoren som driver den luksuriøst naturlige følsomheten. Hver bygning ligger ved vannkanten og diskret integrert i landskapet, fra enhetene som har to og tre gjesterom til de frittstående villaene. Eva sier at hun vil at gjestene skal føle seg som Robinson Crusoe, men mottok Robinson Crusoe faksene sine i et elegant bambusrør hengt fra en snor på døren til den hvitkalkede villaen hans? Ble han bedt om å plassere en terrakotta-plate på sengen som et signal om ikke å bytte egyptiske bomullslaken, og derved gjøre sitt for vannbeskyttelse? Sprutet han rundt på et bad som er lukket på bare tre sider, den fjerde åpningen ut mot en hage med sandvegg? Å være bortkastet var aldri så bra.

Den's bra fra det øyeblikket du satte foten på Kunfunadhoo. Ankomne gjester får utlevert et kjølig håndkle og en kokosnøtt (du nipper til vannet gjennom et sugerør) i baren på sandgulvet. Når du synker ned i komisk store bambus lenestoler under en mengde takvifter, gir assisterende leder en luftig orientering. Når han er ferdig, har han brukt ordet romantisk ni ganger, alt i forhold til en katalog med private utflukter. Unge par pleier å stivne på dette punktet, en viss panikk synker over ansiktene. Hvordan velge mellom soloppgangsfrokost og lunsj på ørkenøya? En morgen med fiske á deux etter wahoo og marlin, eller det "ultimate" solnedgangscruiset (med champagne og kanapeer, selvfølgelig)?

De som forblir øya-bundet stemme angrer ikke. Ved lunsjtid lokker sashimi-baren. Laurie Burr, den unge engelske kokken, uttrykker seg best på à la carte-middagsmenyen, som kan omfatte bakt lokal jobfish (ligner på bass, men kjøttigere og mindre delikat) marinert i hvitløk, chili og rødløk og saucert med en skarp blanding av kapers, sitronsaft og olivenolje. Det er ingen instruksjoner som forteller deg å dra til stranden med flasken Sonu Shivdasani'sin egen Côtes de Provence rosé igjen i hvert rom. Men det virker som den fornuftige tingen å gjøre, spesielt hvis du tar med de asymmetriske tumblerne som ekko palmer bøyd av monsunen.

Sammenlignet med Soneva Fushi har Four Seasons Resort Maldives på Kuda Huraa en mindre eventyrlig, mer amerikansk følelse. Eiendommen dekker knapt 15 dekar, mye av det gjenvunnet land plantet med palmer fra naboøyene.

Men Four Seasons gjør en magisk jobb med å overvinne øya's fysiske begrensninger. På en eller annen måte føler du deg aldri klemt for plass. Og uansett hva det mangler i naturlige begavelser, gjør det opp for noen av Maldivene' mest forførende glamorøse vannvillaer - stukk-og-tekke-konstruksjoner på søyler rett over en grunne lagune. Mange gjester savner den første runden med cocktailer på Reef Club fordi de kan't trekke seg unna fiskespotting på deres private dekk. (Klubben er det eneste stedet å være ved solnedgang, når karmosinrøde magefruktflaggermus holder på et nattlig show.) Vinklet slik at soltilbedere kan praktisere ritualene sine uten tilsyn, har dekk trinn som fører rett ut i vannet..

Strandpromenaden som gir tilgang til de 38 villaene er nesten like lang som selve øya. Som i de 68 enhetene ved stranden, bidrar en sjenerøs bruk av teak og annet tropisk tømmer til et ekstra, luftig utseende som er perfekt i samsvar med ekvatorial innstilling. Venstre avdekket, holdes de vakre undersiden av vegetasjonstakene på plass med et pent nettverk av delt bambus. Tilfeldig posert her og der er nautilusformede skjell håndskåret fra steinblokker hentet opp fra havbunnen.

Som en del av Four Seasons' oppgradering av Kuda Huraa, åpne dusjer - rustikke innhegninger av utsatt korall og mørtel - blir lagt til villaene ved stranden. (Vær oppmerksom på at siden disse bygningene er litt forskjøvet, bør du insistere på en frontlinjenhet når du reserverer. Spesifiser også eksponering: Asiatiske gjester ber nesten alltid soloppgangssiden av øya, vestlige går for solnedgang.)

Kuda Huraa har mer enn bare skapningskomfort. Slakkere strakte seg ved siden av det største ferskvannsbassenget på Maldivene, og får en fantastisk utsikt over brenningen som krasjer mot husrevet i et hvitt bånd. Singapore Singapore Raymond Howe - sikkert den mildeste og mest medfølende dykkerinstruktøren på Maldivene - og dykkerteamet hans har kartlagt 65 steder som kan nås med båt på en time eller mindre. Conny Andersson, senior sjefskokk i India's nye Four Seasons Resort Goa, som ble kalt inn for å få det sviktende kjøkkenet på sporet, fant ut at Kuda Huraa allerede hadde ansatt - men underutnyttelse - talentfulle indiske og thailandske kokker. Fremtidige menyer vil spotlight hele hvite snapper tilberedt i en tandoorovn, og en hummerversjon av pad Thai. Det er også planer om å flytte et allerede utmerket urte-spa til en øy i nærheten, hvor behandlingsrom med glassgulv vil være utkraget over havet.

Da, etter et langt frieri, Hilton Group endelig sikret seg forvaltningen av feriestedet på øya Rangali i fjor, var det som å snappe messingringen. Selskapet var overbevist om at av alle øyene hadde Rangali det største løftet for å omdefinere måten folk opplever Maldivene på.

Det var de'feil. Under Hilton er Rangali nå to øyer som er forbundet med en dramatisk 1/3-mil lang gangbro like rett som en romersk motorvei. Den opprinnelige eiendommen, på den 17 mål store hovedøya, huser 100 strandvillaer. Over veien ble det kjøpt opp en øde øy for 30 nye villaer over vann. Ved å koble de to sammen ble et hyggelig hvis ho-hum hotell forvandlet til Maldives Hilton Resort, et av de mest spennende destinasjonene på disse øyene.

De praktiske og psykologiske fordelene med gangbroen er mange. Selv om du aldri springer ut av lenestolen din, føler du at du kan unnslippe. Selv om du alltid bruker dhoni for å komme deg fra den ene øya til den andre, vet du at du kan ta en skikkelig tur (de andre øyene er litt vanvittige i denne forbindelse). Å trekke opp til hvert feriested på Maldivene er spennende, men ingen ankomst samsvarer med det på Rangali. Gjestene går fra et sjøfly til en paviljong midt på broen, midt i lagunen.

Hilton's makeover av Rangali inkluderte en sårt tiltrengt utvidelse av strandvillaene til 780 kvadratmeter. Det tok også et viskelær til en rekke fautes de goût. Crunchy coir matting er nå under føttene; ark med vevde palmeblader vender mot taket og skyter opp bak sengene som usannsynlig høye sengegavler. Disse boenhetene er friske, lyse og smart innredede, selv om de er så tett pakket at takfoten berører.

Vannvillaer har samme høye kaliber som de på Kuda Huraa (men mye billigere). Ufrivillige essays i tre, de kombinerer New Zealands eikegulv med sedertre og ubehandlede teakdekk. Siden Hilton bare brukte plantasjetrær, følger det at gjestene blir bedt om - ganske frekt - for å spare energi ("Opplev fanen din!") Og for å hjelpe til med å bære plast- og metallavfall utenfor øya (ingen gjør det).

Dessverre er maten på Rangali ennå ikke opp til sin innstilling. Ett måltid fra den asiatiske og middelhavsbuffeen i Atoll Restaurant kommer langt. Å holde frem det største håpet er den nye Sunset Grill & Bar, en åttekantet bungalow reist over det glitrende vannet med en håndfull private nedtrappede spisestuer. Hvis kokken slapper av og lærer å bare grille den saftige lokale hummeren, kan han avvikle den beste restauranten på Maldivene..

Folk ler av hvordan noen av Maldivene er litt mer enn sandstenger, men det'er ingen vits. I det som må være et rekordforhold mellom land og land på øyene, sjekker Banyan Tree inn med 48 enheter på et kommaformet flekk 650 fot i diameter (teller ikke halen).

Selv om øya Vabbinfaru blir presset for plass, blir grepene balansert av et toppmoderne spa og noen av landet's mest stilfulle innkvartering. Imidlertid bør bare de i den litt dyrere "stranden" -kategorien, nærmest kysten, vurderes. Villaene er runde, med koniske stråtak og bambustak som, sett innendørs, spiral oppover som innsiden av en konkylie. Gulv er gal-brolagt i polert beige granitt; fire par franske dører er satt inn i hver fasade; og fireplakater av palmetre skåret med prydknuter er romantisk drapert i myggnetting. Første kvelds gjester blir imponert av bougainvillea-strødde toppark brettet som fans som har velkommen til banyan-tre som er stavet i grønne blader plukket av husgutten på vei til å gjøre opp rommene. Sjarmerende følger badene kurven til villaene' yttervegger, med enda flere lameller som åpner mot private hager.

Av verden'S topp internasjonale spa, få samsvarer med autoriteten, alvoret - og muligens til og med skjønnheten - til Banyan Tree. For en 30-minutters "spenningsavlastning" -massasje viet utelukkende til nakke, skuldre og rygg, går du inn i en tyst bambushytte med et palme som skyver gjennom midten av den. Ny verdensmusikk av Medwyn Goodall spiller forsiktig mens peppermynteolje brenner i det ene hjørnet, sandeltre røkelse i et annet. Et massasjebord i teak er drapert i smaragd Thai silke, med en bomulls batikpute i hodet, og en celadonskål med flytende jasminblomster på gulvet (for en visuell godbit mens du'er på magen).

Alle Banyan Tree-terapeuter, som er fra Thailand, blander spesialtilpasset spaet's massasjeoljer for hånd. For spenningsmassasje, du'får beskjed om å plukke en krystall (si granat) fra en fløyelsfôret horn- og messingboks, og deretter plassere den i en vannglass (vann, så denne delen's ikke så alvorlig). En terapeut bruker en blanding av søt basilikum, ylang-ylang og lavendelolje med bare knokene, albuene og underarmene - og kraften til en sumobryter. Den's massasje for livet - spesielt siden du drikker granatvannet du får i deg "lidenskap, sensualitet, selvtillit og sosial suksess."

Banyan Tree har så mange eiendeler at du nesten tilgir den uinspirerte maten og størrelsen. Mye vanskeligere å svelge er volleyball- og fotballspillene som foregår på øya's beste stykke eiendom i timen frem til solnedgang - den mest dyrebare delen av dagen - minst fire ganger i uken. Daglig leder sa at hvis spillene ble avblåst, ville det være en ansattes walkout. Og han sa at min var den eneste kundeklagen på seks måneder.

Som mange av Maldivene, tilbyr Vabbinfaru den særegne spenningen ved å kunne se rett igjennom fra den ene enden av øya, shaggy med kokospalmer, til den andre. Gjentatte besøkende peker på dette som en liten, men talende grunn til at øygruppen lykkes med å levere den ultimate øyopplevelsen. Etter at Maldivene advarer, kan du bli bortskjemt for livet.

Faktaene

Komme dit
Fra USA er det bare å fly østover. Du kobler deg til London eller Paris, deretter til Dubai for flyreisen til hovedøya Male. (Å reise vest innebærer en 15-timers opphold i Singapore.)

Hoteller
Soneva Fushi Kunfunadhoo Island, Baa Atoll; 800 / 525-4800 eller 960 / 230-304, faks 960 / 230-374; dobler fra $ 205 (måltidsplaner starter på $ 40 per person per dag).
Four Seasons Resort Maldives på Kuda Huraa Kuda Huraa Island, Nordlige Male-atollen; 800 / 332-3442 eller 960 / 444-888, faks 960 / 441-188; dobler fra $ 250 (måltidsplaner starter på $ 34 per person per dag).
Maldivene Hilton Resort Rangali Island, Sør Ari Atoll; 960 / 450-629, faks 960 / 450-619; dobler fra $ 220 (måltidsplaner starter på $ 50 per person per dag).
Banyan tre Vabbinfaru Island, Nordlige Male-atollen; 960 / 443-147, faks 960 / 443-843; dobler fra $ 400, inkludert alle måltider.

Beste bøker
Lonely Planet Maldives (Lonely Planet Publications) - De beste dykkesteder, restauranter, strender og - viktigst - metoder for å komme seg rundt.
Dykk Maldivene av Tim Godfrey (Atoll Editions) - Uunnværlig for undervannsentusiasten. Store dykkesteder, utmerkede kart og en maritim historieleksjon. Tilgjengelig i Male bokhandler og i dykkere på hele øyene.
Guide til Maldivene av Royston Ellis (Bradt publikasjoner) - En nyttig lesning før turen: historien og kulturen til denne islamske republikken.
-- Martin Rapp

På internett
Gateway to the Maldives - Et omfattende nettsted full av praktisk informasjon, lenker til websider for Maldivene alpinanlegg, og detaljer om cruise, dykking og brettseiling.
-- Emily Berquist