"Det er her du ville ha kjøpt smykkene dine i det nittende og begynnelsen av det tjuende århundre," forteller Janet Mavec meg mens vi feier over Place Vendôme en strålende solrik Paris-morgen. Hundrevis av år senere, vi'på jakt etter de samme skattene som våre shoppingfedre lystet på: gamle gruveslipte diamantarmbånd, folie-støttede smaragdøreringer, intaglio cameos og andre glitrende overlevende fra de siste århundrene. Janet er en antikk-smykkeforhandler, og jeg'Jeg har forpliktet meg til å følge henne rundt i den franske hovedstaden for å avdekke noen av hennes hemmeligheter, og kanskje plukke opp en suvenir eller to av mine egne.

Jeg laget Janet først'bekjentskap da jeg vandret inn i den utsøkte smykkebutikken hennes rett overfor Whitney Museum på Manhattan's Madison Avenue. Jeg ble forelsket i en kjerubesølje fra begynnelsen av (1700-tallet), kom til meg selv og kjøpte den allikevel. Den ettermiddagen fant jeg ut en forskjell mellom den håpløst romantiske amatørsamleren (meg) og den profesjonelle forhandleren (Janet): Jeg hadde på meg et pent, om ikke helt pålitelig, Art Deco armbåndsur. Janet, til tross for glansen hennes av pre-raphaelitt hår og slanke hender lastet med safirer og diamanter, hadde valgt en idiotsikker fargeprøve.

DENNE HERLIGE DAGEN, VI'RE EN RUTE FOR Å MØTE ALAIN CARTIER, nysgjerrig for den anerkjente familien, på Café Ladurée på Rue Royale, et 150 år gammelt tesalong som'er litt av en juvelkasse i seg selv. Monsieur Cartier handler privat med antikke Cartier-smykker (familien solgte sin interesse i butikkene for mange år siden), og han har fått med seg noen kulepynt til vår glede, ting som er så vakkert som iskakene Ladurée spesialiserer seg på. x2014; ingen enkel oppgave & # x2014; Alain trekker frem den foretrukne bærevesken til den seriøse forhandleren, en krøllete handlepose, og avslører en Cartier-sigaretteske fra 1930 (alle Cartier-smykker er presist stemplet, så det er enkelt å finne datoer) med en emaljert 18-karat gull Op Art-omslag like svimlende som et Escher-trykk. Det er dessverre begrenset bruk i disse røykfrie dagene. Mer pirrende er de to klokkene han tar fra vesken sin: en klassisk tank fra 1942 og en påfallende moderne versjon fra 1959, med subtile linjer som erstatter tall. De'priset til henholdsvis $ 7000 og $ 4000 henholdsvis & # x2014; i samme ballpark som deres etterkommere, solgte de moderne kvartsbevegelsesurene på Cartiers over hele verden & # x2014; og de'frister veldig, spesielt når du merker hvor stilig Alain'Håndleddet ser ut og har en tank fra 1936 mens han løfter koppen til leppen.

Alain forlater oss (han'er på besøk for en fyr som reparerer låseknapper i bergkrystall, den typen service du fremdeles kan finne i Paris), og Janet og jeg begynner å vandre ned Rue St.-Honoré, som inneholder mange av Paris's fineste antikvitetsbutikker. Butikkene, med de støvete, bijou-stappede vinduene og gammeldagse treskiltene, er akkurat det slags steder Honoré de Balzac, selv en seriøs samler, ville ha hjemsøkt, og mange av dem ser ut som om de'Jeg har vært i virksomhet siden hans dag.

Jeg'mulling dette som Janet gir meg en rask leksjon i franske antikke smykker: det den engelsktalende verden refererer til som viktoriansk kalles her Napoleon III; Franske forhandlere don't tankene hvis brikkene er skitne (du'Jeg vil noen ganger finne gammel sminke som er kaket bak steinene); per definisjon er alt fransk antikkgull 18 karat; vekt er bare en av mange faktorer å ta i betraktning med gamle brikker og kutt og innstilling kan være like overbevisende. Kanskje det viktigste, sier Janet meg, er å lytte: hvis en forhandler vafler når han blir spurt direkte om kvalitet eller herkomst, antar du det verste.

Rett oppe i gaten, i en butikk som heter G. Linde, spionerer Janet to store hjerteformede koralløreringer fra 1860, skåret ut med blomster og små bier. Dette funnet avslører vår delte lidenskap for insektsmykker før vi er over'Jeg har beundret mygg, biller, maur, veps og en sverm av andre små dyr. (Smykker fra det nittende århundre var store naturforskere, og deres bugdesign er fantastisk realistisk.) Øreklossene er imponerende, men jeg elsker et hengende klokke formet som et klippet egg og rimmet med diamanter som ser ut som om det kan ha forbedret nakken på Zelda Fitzgerald. Jeg innbiller meg det's fra 1920's, men i alle fall sikrer prisene på $ 4500 at jeg'Jeg lar butikken være urolig.

Prisene er også ganske skremmende på Lydia Courteille. "Dette er den stiligste butikken i Paris," sier Janet med et sukk og beundrer en krystall-og-diamant-lorgnette, en rosa topas-diamantvinget flue og en ametyst-collaret fra slutten av 1800-tallet. Halskjedet koster rundt $ 9000, men, sier Janet, er en veldig god verdi, med tanke på kvaliteten.

Akkurat når det ser ut som om prisene vil forringe oss begge deler (Janet kan't finne noe hun har råd til å selge videre; jeg kan't finner noe jeg har råd til, periode), oppdager vi en butikk med mer oppmuntrende tariffer: Dary's, en viktoriansk & # x2014; eller, man skal si, Napoleon III & # x2014; skattekiste av miniatyrporselenssko, edvardianske pulverkasser, emaljerte parfymeglass, sterling bilderammer, metallnettingflapper og smykker som spenner fra dumme midten -century plastbiter til diamantoverskudd. Du kan'Det er ikke bare å samle denne typen varer over natten, og faktisk Colette Jacob, butikken'sin elegante eier, forteller oss at familien hennes har vært her siden 1932. Janet lager en linje for en blomsterbrosje gjort i pasta, de samme tingene som ødela bor i Guy de Maupassant's berømte historie "Halskjedet"; Jeg'm besotted med en 1920's Art Deco platina-ring som ser ut som en stripete karmosinrød (rubiner) og hvit (gjett) pute. "Dead chic," er Janet enig.

Dagen etter, etter en natt med drømmer om diamant tusenbein og rubinputer, setter vi kursen mot Louvre des Antiquaires, et tre-etasjes kompleks med flere forhandlere i arkadene i Rue de Rivoli, rett overfor selve Louvre. Louvre des Antiquaires er et must for enhver forhandler som besøker Paris, men det appellerer også til ikke-profesjonelle: de fleste butikker her viser hele lageret i vinduene, slik at du kan bla til ditt hjerte's innhold uten å bli skremt av en selger. Butikkene spesialiserer seg på alt fra militaria til skandinaviske moderne møbler, og der's mange smykker, med de fleste av high-end forhandlere samles på lavere nivå.

I en liten butikk i arkaden som heter Ar'Dem, den unge, hippe forhandleren kaster et blikk opp fra den britiske antikvitetsavisen han'leser for å svare Janet'glade forespørsel om et forseggjort armbånd i gull og hvit emalje i vinduet. Janet vil vite om det's av en av hennes favoritthåndverkere, en mester fra 1800-tallet som heter Falize. Det er, bekrefter forhandleren, som ser ut som om han skulle undervise i semiotikk ved Sorbonne. Akkurat som Janet klikker det på håndleddet, går en fyr med seg en papirpose. Det viser seg å inneholde tre ringer han'er interessert i å selge: to av Falize, den tredje av René Lalique. "To faliserer og en Lalique på en gang!" Janet rapsodiserer. "Dette ville aldri skje i New York!"

På en sky av spenning flyter vi nedover korridoren til en butikk som heter Balian, hvor Janet oppdager det som kan være en fjerde Falize-observasjon: en gull- og sølvblomsterkurv hvis blomstene får farge fra rubiner, safirer, sitriner og den sjeldne grønne steiner kjent som demantoid granater. Vel framme, chatter Janet med forhandlerne, et glamorøst bror-og-søster-team, og prøver på en annen stjerne i samlingen deres, et platina og diamant-art deco-armbånd av den typen William Randolph Hearst kan ha gitt Marion Davies. "En interessant lenke," sier Janet, plutselig en mester i underdrivelse. "Ikke en kjedelig lenke."

Mens hun's grubler over armbåndet, legger jeg merke til et lite gulllommeur med et intrikat emaljert omslag som skildrer to feer som gambler på en vipp som's balansert på en diamantfeste. Selv om det virker ubrukelig, ståler jeg meg og spør om prisen. Jeg er så synlig forbløffet over svaret at forhandleren, ubudet, oversetter franc til dollar: bare $ 400. Men nyhetene er ikke alle gode & # x2014; en håpefull vikling bringer nary en hvisking av et flått eller et annet tegn på liv innenfor. Selv om det ville være et fantastisk anheng, som fungerer eller ikke, finner jeg meg selv nølende & # x2014; i morgen'drar til Paris's mest berømte loppemarked, og hvem vet hvilke fristelser som venter?

Janet'sin ektemann, Wayne Nordberg, blir med oss ​​neste morgen for vår utflukt til det enorme St.-Ouen loppemarked ved Porte de Clignancourt. Etter en times spasertur med den gigantiske marten, uttaler Janet det best for tre ting: små hunder (slenger på antikke stoler og ellers dekorerer eierne sine' boder); tykk, utrolig søt varm sjokolade (til salgs av leverandører fra gammeldagse vogner); og fransk dekorativt tilbehør (Janet og Wayne ender opp med å kjøpe en lysekrone). Til dette legger jeg emaljerte kjøkkenutstyr, vintage Hermès-vesker og utgaver fra 1800-tallet Gazette du Bon Ton.

Dessverre er ingen av de ovennevnte smykker. Likevel holder vi ut, og blir til slutt belønnet av oppdagelsen av Olwen Forest, en engelsk kvinne som har en messe i den svarte innendørs Marché Serpette i St.-Ouen og spesialiserer seg på forførende kostymestykker fra Hollywoods gullalder. De'er ikke Janet's vanlige ting, men de'uimotståelig, så mange kilometer fra Tinseltown: lavendelglassøreringer av Schiaparelli, spektakulære gotiske kors og perler fra Chanel-huset og en ørering-og-halskjede-suite av Joseff fra Hollywood. De siste stykkene er formet som sjømonstre; Ms Forest holder dem ved siden av et fotografi som viser Pier Angeli, den avdøde stjernen en gang forlovet med James Dean, iført et identisk sett. Til vår felles glede møter Janet og jeg skumle crawlere selv her: de're ca 1930, stort og lyst, med seks gylne metallben og bakelittkropper.

Lykken vår har virkelig endret seg & # x2014; noen minutter senere finner vi Patricia Timsit, hvis lager er langt eldre og mer smidig enn Forest's. Raskt er Janet dypt i forhandlinger med Timsit, hodene bøyd sammen over en kalkulator og et fløyelsbrett fullt av diamantvingede mygg og slikt. Når det gjelder meg, danser tankene stadig tilbake til en viss ødelagt lommeur. Plutselig overvinner trangen meg & # x2014; Jeg tar farvel og hopper på metroen for å få fart, helvete for lær, tilbake til Louvre des Antiquaires, beslaglagt med visjonen om at en hermetiseresamler vil ha snappet opp min eventyrur bare minutter før jeg kommer dit. Men når jeg når Balian, $ 400 franc verdt i hånden min, er mine små sprites klare og venter på at jeg skal ta dem med på det som trolig vil være deres første flytur.

FAKTAENE

J. Marec & Co.. 946 Madison Ave., New York; 212 / 517-7665.
Alain Cartier 33-1 / 45-55-71-04.
G. Linde 374 Rue St.-Honoré; 33-1 / 42-60-06-12.
Lydia Courteille 231 Rue St.-Honoré; 33-1 / 42-61-11-71.
Dary's 362 Rue St.-Honoré; 33-1 / 42-60-95-23.
Ar'Dem Louvre des Antiquaires, 2 Place du Palais-Royal; 33-1 / 42-60-54-22.
Balian Louvre des Antiquaires, 2 Place du Palais-Royal; 33-1 / 42-60-17-05.
Olwen Forest Marché Serpette, Allée 3, Stand 5 og 7, 110 Rue des Rosiers, St.-Ouen; 33-1 / 40-11-96-38.
Patricia Timsit Marché Serpette, Allée 1, Stand 30 bis, 110 Rue des Rosiers, St.-Ouen; 33-1 / 40-10-18-94.