"Hvor skal de få folket til å fylle dette stedet?" spør føreren min. Han's bare trukket opp foran St. David's Hotel & Spa, i Cardiff, Wales, og gestikulerer over den massive moderne strukturen. Det minner meg om et skip som ble sjøsatt i bukta; åpenbart er min cabbie ikke en fan av futuristisk arkitektur. Jeg mistenker at han heller aldri har hatt ansiktsbehandling, og tydeligvis han'er ikke kjent med eiendomsutviklerne' mantra: "Plassering, beliggenhet, beliggenhet."

St. David's er en del av en byfornyelsesplan som transformerer Cardiff's grusete kaiområder i fokus for den voksende walisiske hovedstaden. I løpet av de neste to årene vil havnen fra 1800-tallet gjøre plass for Wales'egen nasjonalforsamling; et idrettsstadion med 72 000 seter (som vert for verdensmesterskap i rugby i oktober); og Millennium Center, det nye hjemmet til den berømte walisiske nasjonaloperaen. Alt dette lover å pakke togene fra London's Paddington Station for 2 1/2-timers tur til Cardiff.

Inntil da har det 21. århundre forhåndsfakturering på dette 136-roms hotellet og spaet, åpnet i januar av den nye RF Hotels-gruppen. Hotellmagnat Rocco Forte bestilte søsteren Olga Polizzi, hvis eget Hotel Tresanton gjorde et stort sprut da det åpnet i fjor i Cornwall å dekorere St. David's. Ligger på et odde mellom havnen og Cardiff Bay, St. David's har spektakulære utsikter til Penarth-halvøya, i tillegg til stålkraner, containerskip og små fiskebåter som huk i tidevannsflatene. I stedet for å forringe utsikten, tjener det industrielle landskapet til å utfylle glass- og stålhotellet med sitt skyhøye atrium og tak.

Lobbyen er et hvitt tempel av minimalisme. Buede balkonger hever seg over resepsjonsområdet, hvor en overdimensjonert wire-osmann av designeren Tom Dixon balanserer den walisiske kunstneren Sophie Eynon's abstrakte malerier. Rekkverk i polert stål og dører av hvit aske og eik legger til stripete aksenter. Utenfor hovedlobbyen tjener Tides Bar & Restaurant som en de facto pub for gjester, som dveler inn i natten etter å ha spist på havtunge i Penclawdd-hjertemuskel og gressløk buljong eller terrin av Brecon vilt og skog sopp..

Jeg kjører heisen til kitt- og kremrommet mitt (nr. 411), og går ut på terrassen for å se tidevannet fylle Cardiff Bay. En brise-soleil laget av hvit nylon seilduk blokkerer den raske nordatlantiske vinden. Et fantastisk viktoriansk mursteintårn, en gang havnemester'kontor, står vakt over havnen konstruksjonen; en kirkebok i norsk stil gir samme kaia. Langt ute slår en ensom vindsurfer frem og tilbake foran den nesten fullførte demningen som snart vil gjøre bukten til en 500 hektar stor ferskvannssjø. Jeg elsker den sterke lukten av sjø og myr som flyter opp til balkongen min, men jeg'Jeg er sikker på at vannski-befolkningen i Cardiff vant'ikke savner dem.

Jeg har på meg en kappe og går mot den spesielle heisen som forbinder rommene med spaet. (Der'Det er ikke noe verre enn å måtte skjule halvkledd gjennom en mote-lobby hvor personalet er kledd i elegante italienske uniformer.) St. David's Spa, som tar sin stikkord fra kysten, fokuserer på hydroterapi, mer kjent for bretoner enn briter. Som Brittany's thalassothérapie& # x2014; boblebad som inneholder mineraler og tang utvunnet fra regionen's kalde kystvann & hydroterapibassengene ved St. David's er beriket med marine næringsstoffer. Gjestene trekker til det marineblå og marinegrønne bassengrommet, og jeg gjør det ikke'ikke klandre dem: et evighetsbasseng i ferskvann med utsikt over bukten. Den'Det er vanskelig å bestemme seg for om du skal begynne med en skånsom pummeling under svanhalsmassasjefontene eller en vannlur i de nedsenkede boblebadstolene. Jeg velger en rask avgiftning i sedertrebadstuen / damprommet, hvis hypnotiske belysningssystem skifter farge hvert tredje sekund.

De 14 behandlingsrommene ligger på spaet's andre nivå, hvor gjestene sitter i et avslapningsrom for å avvente deres avtaler. Jeg synker ned i en dekkstol av teak til Fiona, terapeuten min, kommer. En fangkåpe dekker føttene mine, og jeg ser ut over den solskinnede myren, der måker spiller luftmerke.

I motsetning til visse kontinentale spa, som klamrer seg til den utdaterte troen på at det å koble klienter til elektriske gizmos & # x2014; À la Bruden av Frankenstein& # x2014; vil rive bort cellulitter eller ansiktsrynker, St. David's styrer kursen nærmere den nye verden. Her der'er et kardio-treningsstudio i amerikansk stil og en komplett meny med helhetlige, praktiske ansiktsbehandlinger, massasje og kroppsinnpakning. Signaturbehandlinger inkluderer en avslappende undervannsmassasje i et marine hydroterapibad; tang og gjørme kroppsinnpakning; og en høytrykksstråleblitz som føles som å bli sprayet med en hageslange, bare eksponentielt sterkere.

Fiona forteller meg at St. David's favoriserer E'SPA-tjenester og produkter, en ny terapeutisk linje fra England som destillerer organiske og ville planter i essensielle oljer og hudpleiesamling. Etter å ha spurt meg om stressnivået (høyt), hudtilstanden (tørr) og allergiene (ingen), vinker hun med flere flasker olje under nesen for å avgjøre hvilken jeg synes er mest tiltalende. Teorien bak denne enkle luktetesten er at nesen vet best hva kroppen trenger - hver potion er designet for å indusere forskjellige gunstige reaksjoner. Jeg liker den gjenopprettende lavendel- og hvetekimoljen, som hun bruker for å knytte musklene mine.

Fiona anbefaler også avgiftningsalger. Etter å ha skrubbet meg ned med en polermynte-og-aprikoskjerne-kroppspolish, påfører hun et varmt belegg av grønt goo og pakker meg inn i sushi-stil i plast og et termisk teppe. Mens algene absorberes, arbeider hun med en mineralrik rød-leire-og-brønnkarse hodebunnslam i håret mitt, og masserer templene mine. Deretter legger hun pads dynket i agurkekstrakt på øynene mine og eksfolierer ansiktet mitt med en kremaktig fytoplanktonpolish. Hun avslutter med en kamille rensemelk og mandarin-rose vann spritz. På slutten må hun hjelpe meg å reise meg fra bordet for å skylle av i en tilstøtende dusj.

Tilbake på rommet mitt glir jeg under sengen's enorme dyne for litt mer "gjenoppbyggende terapi." Jeg'Jeg er klar til å logge på hvis St. David's glir fort av fortøyningen og seiler ut i Atlanterhavet. Kanskje jeg'Jeg inviterer kabbien med. Han kunne sannsynligvis også brukt et havskifte.

St. David's Hotel & Spa, Havannah St., Cardiff; 44-1222 / 454-045, faks 44-1222 / 487-056; dobler fra $ 288. Behandlinger koster ekstra, og spa-pakker på en til fem netter er tilgjengelige.